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美聯新人王之黑馬竄起─Max Kepler

作者:陳志強 ‧ 2016年07月14日 10:06
(TSNA資料照)
(TSNA資料照)
隨著明星賽周的降臨,球迷不但能欣賞各隊球星齊聚一堂、互別苗頭的戲碼,在休養生息的幾天空檔,也是時候檢視球員們半季的表現了。

「長江後浪推前浪」是不變又殘忍的定律,這也讓新秀的成長格外令人期待、幼苗的茁壯特別讓人期待。然而,新人王的預測不確定性高,各家農場臥虎藏龍,常有意想不到的黑馬竄出。

縱然遊騎兵Nomar Mazara和水手李大浩目前聲勢看好,但筆者最看好的是出賽46場就有8轟、33打點的Max Kepler,後勢大有可為。

馳騁在大聯盟戰場的球員主要來自美國、中南美洲(多明尼加、古巴……),還有愈來愈多的亞洲球員點綴其中,歐洲球員向來鳳毛麟角、少之又少,Kepler就是代表人物─來自德國。

Kepler在風光明媚的柏林出生,有別於許多棒球員有棒壘球的家庭背景─他的父母都是芭蕾舞者,雙親在同樣的舞團中相識相戀。Kepler年幼便嶄露傑出的運動天分,6歲時就參加學校內的小型聯盟比賽,即使7歲時得到網球獎學金的機會,他仍然選擇摯愛棒球為發展路線,接下來的日子,Kepler一邊踢足球、一邊接受德國一流水準的棒球訓練、參與德國強度最高的聯盟賽事磨練。

有實力的人才終究不會被埋沒,璞玉的光芒不可能藏得住,明尼蘇達雙城國際球探Andy Johnson早在Kepler 14歲時就注意到他,並在兩年後簽約,簽約金80萬美金是歐洲棒球員最高數目,雙城對Kepler的看重程度,可見一班。

雙城讓Kepler赴美的前三季在新人聯盟養成,繳出不錯的上壘率成績,2013年球季他雖然因肘傷延誤開季,但在低階1A出賽61場,敲出9轟、40打點,可圈可點,季後也被送往秋季聯盟「再進修」,這年,Kepler年僅18。

2013年季後,Kepler被球團放進40人名單,隔年季初並首度受邀春訓,2014年,Kepler季中升上2A,24場出賽打出0.306/0.381/0.518高水準成績。2015年,Kepler從2A出發,獲得未來之星明星賽的肯定,可惜肩膀痠痛而未上場亮相。Kepler在2A整季留下9轟、18盜和0.322/0.416/0.531的全面成績,拿下南方聯盟MVP(Southern League)。

在雙城2A奪下冠軍的當晚,Kepler被雙城直升大聯盟,他把握有限的3場出賽,敲出生涯首安。Kepler本季從3A出發,先後因Danny Santana和Miguel Sano受傷而兩度被叫上大聯盟,表現備受總教練Paul Molitor的肯定與激賞,現在已成為右外野常駐先發。

6月12日,Kepler對紅襪揮出生涯第一發全壘打,成為雙城隊史第四位用生涯首轟說再見的球員,上一位已是2004年的Terry Tiffee,而這也是Kepler從小聯盟層級以來,第一支再見全壘打。7月2日,Kepler對遊騎兵單場雙響砲,灌進7分打點,打破雙城隊史菜鳥單場打點紀錄。明星賽前的最後一場比賽,他敲出雙城本季第一支滿貫全壘打。

貴為開季前的雙城農場第二號打者新秀,Kepler半季46場出賽繳出8轟、33打點,有0.802的OPS,得點圈有人時的長打率高達0.595,已打出雙城球迷的期望值。

而屬於Kepler的故事,才正要拉開序幕。

註:Kepler跟那位球迷熟悉的天文學家同姓(Johannes Kepler),而且都是德國人。

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